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2017/08/03發表,已被閱讀 7,354 分類:訊源
Playback Designs Merlot DAC 2016年慕尼黑音響展上,我在Playback Designs的展場上見到創辦人Andreas Koch,那是我第一次看到Merlot DAC數類轉換器,一同亮相的還有Syrah Music Server與Pinot ADC類比數位轉換器,展場的佈置很別緻,搬來釀製紅酒的橡木桶,機器就擺在上面,看著Merlot、Syrah與Pinot的宣傳文字,我不禁想問:那Cabernet Sauvignon在哪裡?


可持續升級的數位訊源

好吧,這是我瞎扯的玩笑,人家不會把所有葡萄品種對應的機器全部出齊啦。Playback Designs新推出的Sonoma系列,總共三部機器,就是Merlot DAC、Syrah Music Server與Pinot ADC,外加專用連接Oppo藍光機的數位輸出界面,Andreas把這一套Sonoma稱之為瑞士萬用刀,假如您把全套Sonoma機器湊齊了,那麼您不管從數位到類比,所有音響訊源需要的功能等於通通買齊了,而且Playback Designs的獨家設計架構,保證Sonoma系列擁有日後升級空間,透過韌體升級就能跟上最新的數位規格。

真的能一直升級嗎?這是數位訊源啊?DAC晶片年年改朝換代,Playback Designs怎麼能夠光靠韌體升級來跟上時代?這就是Playback Designs與眾不同之處了。您看,人家設計的DAC,用的DAC晶片就是那幾個品牌,不是Texas Instrument德儀(Burr Brown)、Analog Device,就是Cirrus,再來個日本旭化成AKM,都是國際大廠出品的DAC晶片,品質有保證,而且國際大廠知道許多Hi End廠家喜歡玩「客製化」,所以在標準的數位濾波模式之外,還會保留空白的模式,讓音響廠商寫入自己設計的數位濾波,這樣一來就能做出各種品牌DAC自己的聲音個性。



可是國際大廠的標準DAC晶片,年年都改款,年年都升級,他們可不希望大家都用舊的DAC晶片,所以改新款DAC一定有新的技術亮點,而且不讓舊的DAC晶片有韌體升級的機會,這樣才能逼下游的音響廠商跟著國際大廠的腳步,年年推出新款DAC。這種模式不僅限於DAC產品,連攜帶式的數位隨身聽也一樣,這是DAC晶片廠商綁架音響廠商的生意模式。


自家撰寫的數位演算法

有沒有辦法脫離國際晶片大廠的緊箍咒?有,自己設計就好!怎麼做?用FPGA,就是Field Programmable Gate Array維基百科的翻譯是現場可程式邏輯閘陣列,我知道翻譯看起來有點難懂,簡單講就是可以改變部分邏輯運算功能的晶片,在FPGA晶片上保留許多模組讓廠商自己定義,這樣就能讓預設的功能有自行客製化的空間。哪些人用FPGA自己設計DAC?我知道Playback Designs與Chord都是用FPGA設計DAC晶片,英國dCS的Ring DAC也是自己設計,但我不確定是不是FPGA。

Sonoma系列的名稱,其實源自1999年Sony的DSD計畫,當年Sony推出高解析音樂格式DSD,可是沒有相對應的編輯軟體,為了讓錄音室有辦法錄音編輯,所以找來Andreas Koch負責Sonoma計畫,推出Sonoma Workstation,生產大約一百多套,至今仍有部分Sonoma錄音工作站依然在錄音室工作。經過了十多年的時間,Playback Designs用Sonoma當作產品系列的名稱,頗有像當年Sonoma工作站致敬的味道。

不要看Merlot DAC的尺寸比起一般DAC要來得小一些,就認為內容比較少,事實上Mrelot的技術含金量幾乎可說是Playback Designs最高的機器。為什麼說幾乎?因為2017年即將登場的Dream系列,包括MPT-8轉盤與MPD-8 DAC,技術成就超越了Merlot。


時間更重於頻率

話題回到Merlot。Playback Designs必須自己設計DAC,主要是數位濾波的設計觀念與眾不同,一般數位濾波採用固定頻率領域濾波(fixed frequence domain filters),而Playback Designs使用可變時間領域濾波(time domain variable filters),把重點放在音樂的暫態反應上面。第二個不同之處,則是捨棄傳統時相鎖定迴路(phase-locked-loops, PLL),時相鎖定迴路利用校正時鐘鎖定並校正音樂訊號的時間,目的是要降低時基誤差,但是從工作原理上來看,重新校正時間必需要時間來處理,所以PLL不可能百分之百把時基誤差消除,只能「降低」時基誤差。

不用PLL,那麼Merlot用什麼東西來校正時間?他們自己寫了獨特的演算法,不需要使用PLL來鎖定,而是透過演算法直接從讀取的數位音樂訊號當中,提取出時間訊號,這樣就不需要傳統PLL的「鎖定」、「校正」的程序。看懂了嗎?PLL要先鎖定然後校正,但是訊號一直源源不絕地送進來,PLL鎖定校正的時間誤差,就是新增的時基誤差。Merlot用的是Playback Designs獨家演算法,他們直接從送進來的音樂訊號裡面提取時間,這樣就不需要鎖定校正。

聽起來言之成理吧?沒錯,可是為什麼大家都還是用PLL,卻不使用演算法直接從音樂訊號裡面「提取」時間資訊?因為PLL的技術發展太久,也很成熟,即便有微小的時基誤差,技術上來看是可以接受的微小差異,所以就沒有人想去改它。但是Andreas Koch與自家團隊工程師Bert Gerlach就是想要把時基誤差完全去除,所以他們回歸問題的源頭,直接把PLL「殺掉」。因為必須加入自己撰寫的獨特演算法,所以Merlot必須使用FPGA,這樣才能寫入與眾不同的邏輯運算模組。


獨家MEMS演算法

這套獨家時基誤差演算法,原廠稱為MEMS(micro-electro-mechanical system),他們說這套獨家演算法加上適當的數位緩衝,可以消除所有的時基誤差。MEMS在2008年Playback Designs創立時便有此一技術,但是這些年來一直在更新進步,Merlot所使用的是最新也最好的版本,所以Mrelot推出之後,Playback Designs早先推出的其他DAC也跟著受惠,MEMS都可以做韌體升級,而且是免費升級。

數位部分的獨家技術大略表過,我們看到DAC的類比放大線路。Merlot使用了雙重雙差動放大線路,讓平衡線路的共模互斥CMRR效果更好。CMRR?這是什麼效果啊?這是行話,白話文就是降低類比線路噪訊,也就是讓類比訊號放大更為乾淨。還有,Merlot的類比濾波強調「簡單之美」,他們因為數位濾波加上獨家演算法,早就已經在數位轉類比的過程得到相當乾淨無染的訊號,所以最後一段的類比濾波可以做得非常簡單,而越簡單的類比濾波,越能讓聲音變得自然。

在數位輸入介面上,Mrelot應有盡有,從連接電腦使用的USB,到傳統的同軸、AES/EBU,它還多了一組PLink,這是玻璃光纖數位輸入,但是使用Playback Designs自家的規格。假如您想聽DSD,或是超高規格的DSD2、DSD4,必須使用USB或PLink數位輸入。Merlot最高支援到12.1MHz,這代表4倍頻的DSD也難不倒它。


單一時鐘校正

電源供應部份,Mrelot使用高線性電源供應器外加客製化環形變壓器,外部則使用高科技電磁隔離,不過這項設計倒是相當傳統,選擇工作線性好的電源,外加優秀的隔離,可以讓DAC不受到HF高頻射頻干擾。在Merlot裡面,總共只有一個校正時鐘,所有數位相關的元件都使用這個時鐘來校正,達到完全同步的工作狀態。原廠表示,假如在一部DAC裡面,電源、DAC與面板邏輯控制,各自都有校正時鐘,那會導致非同步工作,對聲音有不良影響,所以Merlot使用了LED顯示幕,而不是更新穎的彩色觸控螢幕,都是為了好聲的考量,不讓Merlot裡面出現第二個校正時鐘。

Merlot還有一項銷售亮點,那就是獨立的耳機輸出。原廠宣稱任何難推的耳機都難不倒Merlot,因為他們使用了平衡差動放大線路,而且是獨立的耳機放大線路,不和固定放大的Line輸出混用。我用Pioneer SE Master1搭配試聽,驅動力很不錯,但是我準備把這個評論交給U-Headphone耳機主編蔡承融,他會比我更了解耳擴的能力所在。


鮮活的音樂呈現

試聽Merlot的過程都在我家,搭配Electrocompaniet EC 4.8前級、Nu Force Reference 18後級,喇叭則是Wilson Audio W/P Sasha 2,前端訊源有YBA CDT 450轉盤與Macbook Pro,連接CDT 450使用Transparent Reference XL AES/EBU數位線,而MacBook Pro則是使用Merging隨機附上的AES 67數位線(外觀近似網路線,但連接機器那一端是Canon頭)。

我知道,選擇Merlot最重要的意義,應該是高解析數位音樂聆聽,但是我手上仍有大量CD收藏,所以搭配CD轉盤還是很重要的事。Merlot有著鮮活漂亮的音樂表情,中高頻段帶著健康的明亮感,而且聲音密度很高,即便聲音光澤明亮,音樂形體與厚度依然飽滿。聽馬友友與兩位音樂家合作的「Bach Trio」,曼陀鈴、低音貝斯與大提琴的特殊組合,雖是室內樂,光看配器的組合,就知道對音響系統兩端延伸相當考驗,Mrelot呈現出顆粒清脆鮮活的曼陀鈴,而大提琴陪襯的旋律則鋪上流暢的線條,再加上厚實的低音大提琴,兩件都往低音域走的弦樂器,對比明亮活潑的撥弦樂器,Merlot讓您見樹又見林,聽見「Bach Trio」的生命力。

高解析音樂母帶更能展現實力

搭配CD很好,換上高解析音樂母帶更讓Merlot如虎添翼。聽Bill Evan著名的「Waltz for Debby」專輯,「My Foolish Heart」開場時,音樂背景裡面還藏著許多小酒館裡面的喧騰,鼓刷細碎輕柔的聲響,配上形體結實的鋼琴,低音貝斯的撥奏雄渾有力,在自由即興的爵士樂聲中,您還是可以清晰聽到小酒館內聽眾的細微聲響,或是杯子碰撞的聲音,或是有人中途咳嗽的小細節。我當然不是要大家去聽那些聽眾的聲音,而不去享受Bill Evans的爵士即興,但這些豐富的音樂細節,就是把我們帶入錄音現場的關鍵啊!鋼琴、爵士鼓與低音貝斯,佔據音樂最重要的主角,相互對話,音樂背景偶而傳來細微的咳嗽聲,清楚讓我們知道,沒錯,這真的是現場錄音啊!曲終,熱烈地拍手聲,我不禁想猜現場有多少人。

Merlot最高可以支援到4倍頻DSD,但是我手上沒有4倍頻DSD,所以我只比較DSD 64與DSD 128。有什麼材料可以比?Opus 3唱片有一首非常出名的曲子,就是Eric Bibb的「Needed Time」,這首單曲我有DSD 64與DSD 128的檔案,剛好拿來試試Merlot。用DSD 64來聽,很好,Merlot呈現出清脆爽朗的吉他,Eric Bibb的嗓音則帶有適當的厚度,些許沙啞的嗓音呈現Eric Bibb的滄桑藍調味,隨後加入的打擊樂,相對位置清晰,口琴的強弱變化相當戲劇性。

讓我對DSD 128有不一樣的認識

換上DSD 128呢?音樂當然沒變化,可是那種聆聽的自然與真實感,更有強烈的類比風味。中高頻段的延伸更為滑順,低頻段增添一分圓潤感,或者說,在Merlot能夠充分展現DSD 128音樂檔案的聲音之美。我在其他能夠支援DSD 128或更高的DAC上面,也曾經比較過這首「Needed Time」,可是Merlot所呈現的自然滑順、更上層樓的表現,讓我本來不是很在意究竟DSD 64與DSD 128的差異,現在卻回過頭來思考,DSD 128這兩倍頻還真的有意思啊!是不是該多去搜集DSD 128的音樂檔案呢?該是時候了。

來個陽光普照的音樂試試看吧!聽貝多芬「第五號交響曲」的第四樂章最能振奮人心!我選了小克萊巴指揮維也納愛樂的版本,檔案格式是DSD 64(抱歉,搜集不到DSD 64)。從第三樂章的尾聲聽起,這是一段黑暗的通道,定音鼓輕微而連續的敲打著,弦樂遲疑地原地踏步,暗示著即將到來的第四樂章主題,但音色相當陰暗,直到弦樂群漸強,不中斷進入第四樂章,銅管群光輝燦爛地演奏出英勇的主題,Merlot把黑暗與光明的對比拉得很開,讓銅管更顯燦爛,隨後的主題發展,主題越來越雄壯威武,法國號既有厚度又有亮度的音色,在Mrelot上面表現得既活生又漂亮,弦樂群綿密地對應,銅管群展現振奮人心的光彩,我專注地聆聽,這Merlot就是有引人入勝的聲音魅力,而且這是1975年的錄音,相隔四十多年,Merlot真的帶我穿越時空,就像回到錄音現場一般。

又讓人心癢難耐

聽Merlot會不會心癢難耐?會,但是我才剛換Merging NADAC,現在又來了個Merlot,教我如何是好?不管了,先忍忍,把Merlot送回代理商再說,但是在我與鈦孚音響合辦的「貝多芬全本管弦作品音樂講座」上,我已經「指定」搭配使用的DAC,那就是Merlot了!而且,我講貝多芬第五號與第七號交響曲,就打算使用小克萊巴這張1975年的版本,播放DSD 64高解析音樂檔案。假如您想聽聽看Merlot的魅力,不妨來參加這一系列講座,就能親身體驗Merlot了。


器材規格

Playback Designs Merlot
型式:USB DAC耳機擴大機
支援取樣率:最高384kHz PCM,11.2MHz DSD
數位輸入:USB,AES/EBU,Coax,PLink
類比輸出:6.3mm耳擴,XLR,RCA
建議售價:238,000元
進口總代理:極品
電話:+886-2-2792-9778
網址:www.topaudio.tw

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